Pourquoi les femmes vivent-elles plus longtemps que les hommes ?

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Pourquoi les femmes vivent-elles plus longtemps que les hommes ?

Article mis à jour le 1 septembre 2020

Il est bien connu que les femmes vivent plus longtemps que les hommes. Il y a plus de veuves que de veufs, et beaucoup plus de femmes que d’hommes deviennent super-centenaires.

La biologie a tenté de découvrir pourquoi il en est ainsi, en avançant diverses théories pour expliquer, notamment, la différence de longévité entre les sexes dans l’espèce humaine et, plus généralement, en l’extrapolant à d’autres espèces.

Cependant, une étude très récente a abordé cette question, comparant l’espérance de vie de différents mammifères et remettant en question certaines de ces théories. Ensuite, nous verrons ce que l’on sait sur les raisons pour lesquelles les femmes vivent plus longtemps, et ce qui a été observé chez d’autres espèces.

Pourquoi les femmes vivent-elles plus longtemps ?

En moyenne, les femmes vivent plus longtemps que les hommes, soit six à huit ans de plus. Un fait assez révélateur à ce sujet est celui des super-centenaires, c’est-à-dire des personnes qui vivent plus de 110 ans, 9 sur 10 sont des femmes. En fait, la personne qui a vécu le plus longtemps à ce jour est une femme, Jeanne Calment, qui a vécu jusqu’à 122 ans, est née en 1875 et est morte en 1997.

Les raisons pour lesquelles les femmes vivent plus longtemps ont fait l’objet de débats dans la communauté scientifique. De nombreuses recherches ont tenté d’expliquer pourquoi il en est ainsi, en le reliant à ses implications médicales et économiques, et en essayant de voir quelles différences de style de vie expliqueraient cette longévité accrue chez les femmes.

Il a été suggéré que, compte tenu des différences de personnalité entre les deux sexes, les femmes sont moins audacieuses que les hommes, ce qui les amènerait à prendre moins de risques. D’autres ont évoqué la possibilité que, dans la mesure où ils jouent un rôle plus attentif que les hommes, la nature se charge de prolonger leur vie pour qu’ils puissent élever leur progéniture jusqu’à ce qu’ils soient suffisamment autonomes.

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Une nouvelle étude publiée en 2020 par le groupe de Jean-François Lemaître a cherché à en connaître les raisons, en comparant les différences de longévité entre hommes et femmes et en les mettant en relation avec celles d’autres espèces de mammifères. En général, ils ont observé que les mâles ont tendance à vivre moins dans au moins 60% des espèces étudiées, mais cela ne semble pas être dû à des aspects comportementaux.

Les mammifères mâles vivent moins longtemps

Comme nous l’avons vu, il n’y a pas que l’espèce humaine dans laquelle les hommes vivent moins que les femmes. Dans d’autres espèces, l’espérance de vie entre les mâles et les femelles est très variable, au détriment de celle des premiers.

L’étude de Lemaître a porté sur près de 130 espèces, allant du petit mouton domestiqué au grand éléphant géant. Les plus grandes différences ont été constatées pour l’opossum australien, le lion, l’élan, l’orque, le grand koudou et le mouton. Par exemple, dans le cas du lion, les femelles vivent deux fois plus longtemps que les mâles.

Est-ce que ce sont les différences de personnalité qui sont à blâmer ?

Dans les connaissances scientifiques et populaires, on sait que les hommes ont tendance à prendre des décisions plus risquées. Cette moindre considération des situations potentiellement dangereuses a été liée à la dimension d’extraversion qui, selon plusieurs études, les hommes ont des scores plus élevés que les femmes. Cette même dimension a été associée à un plus grand nombre de blessures accidentelles, qui peuvent parfois être mortelles.

La culture populaire s’en est fait l’écho et il n’est pas difficile de trouver des sites web intitulés “pourquoi les hommes vivent moins longtemps” ou “pourquoi les hommes vivent moins”, des sites qui possèdent généralement des archives complètes de vidéos d’hommes prenant des décisions vraiment stupides et dangereuses.

En extrapolant avec le monde animal, en particulier avec les mammifères, on pourrait penser que les mâles ont également tendance à être plus extravertis, mais aussi violents, surtout en ce qui concerne le comportement sexuel. Chez de nombreuses espèces animales, lorsque deux mâles doivent s’affronter pour une femelle, ils font une démonstration de force : ils se battent avec leurs cornes comme des élans, se grattent et se mutilent comme des lions ou se donnent des coups de pied comme des zèbres. Il y a des combats physiques, il y a des dégâts.

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Toutefois, les recherches de M. Lemaître semblent indiquer que ce n’est pas vraiment le coupable. L’étude révèle que l’intensité de la sélection sexuelle, que ce soit en se battant ou en adoptant d’autres comportements à risque, ne semble pas moduler directement l’ampleur des différences de longévité entre les sexes dans les espèces observées. Les résultats semblent indiquer qu’elle est plutôt due à des interactions complexes entre les caractéristiques physiologiques de chaque individu dépendant du dimorphisme sexuel.

En fait, il y a des espèces dans lesquelles les femelles vivent le moins, et l’une des explications de ce fait est qu’elles présentent des caractéristiques qui ne sont pas avantageuses pour l’environnement dans lequel elles vivent. Dans le cas de la plupart des espèces de mammifères, ce sont les mâles qui présentent des caractéristiques physiques qui ne leur sont pas bénéfiques.

La longévité du sexe féminin

Une autre explication proposée concerne la dépense énergétique, qui est différente entre les hommes et les femmes. Les femelles de nombreuses espèces de mammifères sont généralement plus petites que les mâles et présentent moins de caractéristiques distinctives.

En revanche, les grands mâles, lorsqu’ils grandissent, développent également des caractéristiques très marquées qui nécessitent un apport élevé de nutriments pour se développer pleinement, comme des cornes, un pelage plus poilu, une plus grande masse musculaire …

Cela demande beaucoup d’énergie, ce qui peut être contre-productif si vous vivez dans un environnement où la nourriture est rare. Les hommes seraient plus vulnérables à ces facteurs environnementaux extrêmes et devraient manger plus que les femmes pour rester en vie. S’il n’y a pas assez de nourriture pour leur corps, l’organisme est en panne.

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Cela a été observé avec le cas du mouflon d’Amérique, une espèce qui vit dans les montagnes du Canada et des États-Unis. Élevés en captivité, où ils sont choyés et nourris de tout ce dont ils ont besoin, il n’y a pas de différences significatives dans la longévité des mâles et des femelles. En revanche, à l’état sauvage, dans les régions où l’hiver est particulièrement rigoureux, les mâles vivent beaucoup moins que les femelles.

Une autre explication est que les hommes produisent plus d’androgènes que les femmes. En fait, ces hormones sont connues sous le nom d’hormones mâles. Les androgènes modulent l’efficacité du système immunitaire et, lorsqu’ils sont présents à des niveaux élevés, altèrent la réponse immunitaire. Ainsi, les hommes sont plus sujets aux maladies et aux agents pathogènes que les femmes.

Les chromosomes pourraient-ils avoir la réponse ?

Une autre étude, menée par Zoe A. Xirocostas, Susan E. Everingham et Angela T. Taupes, a comparé l’espérance de vie d’environ 229 espèces, dont des oiseaux, des insectes et des poissons, ainsi que des mammifères. Cette étude a trouvé plusieurs espèces dans lesquelles l’inverse se produit, c’est-à-dire que les mâles vivent le plus longtemps, et a établi un lien avec le type de configuration des chromosomes sexuels qu’ils possèdent.

Les humains et les mammifères, en général, ont des chromosomes sexuels X et Y. Les femmes sont XX, tandis que les hommes sont XY. Mais chez les oiseaux, c’est l’inverse, et avec d’autres lettres. Les femmes sont ZW, tandis que les hommes sont ZZ. Cette étude a démontré que le fait d’avoir une paire de chromosomes sexuels du même type, c’est-à-dire XX et ZZ, offre une espérance de vie plus longue.

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